Ateroesclerosis
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Ateroesclerosis

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Definición

La ateroesclerosis es una forma de arteriosclerosis (endurecimiento de las arterias) que afecta a las arterias grandes y medianas. Los depósitos grasos, llamados "ateromas" o placas, dañan el revestimiento de las arterias causando que se estrechen o se endurezcan. Cuando los depósitos de placas se engrosan de manera gradual, estos interfieren con el flujo sanguíneo. Esto genera con frecuencia dolor o disminución en la función de aquellos tejidos que son suministrados por las arterias afectadas. Dependiendo de qué arterias estén involucradas, la ateroesclerosis puede causar una cantidad de problemas serios de salud. Estos incluyen:

Ateroesclerosis

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© 2008 Nucleus Medical Art, Inc.

Debido al daño repetitivo de la pared interior arterial, con frecuencia se forman coágulos. Estos coágulos, llamados trombos, generan un mayor aumento en el flujo sanguíneo. En algunos casos, un trombo puede llegar a ser tan grande que obstruye completamente la arteria, o puede darse el caso de que entren en grupos, llamados embolos, que viajan en el torrente sanguíneo y se alojan en las arterias corriente abajo, bloqueándolas. En estos casos, los tejidos que son suministrados por la arteria no reciben oxígeno y mueren rápidamente. Cuando esto ocurre en el corazón, se le llama ataque cardiaco . En el cerebro, se le llama apoplejía .

La ateroesclerosis a largo plazo también puede causar que las arterias se debiliten. Como respuesta a la presión, éstas pueden dilatarse, conduciendo a la formación de un aneurisma. Si no se trata, un aneurisma puede reventarse y sangrar.

Causas

Las placas ateroescleróticas son causadas por una acumulación de depósitos grasos en el revestimiento de las arterias. La placa consiste principalmente de colesterol y otras grasas, calcio y tejido cicatrizante.

Aunque los procesos que conducen a la ateroesclerosis pueden iniciarse en la niñez, toma décadas antes de que ésta llegue a ser lo suficientemente severa como para causar problemas serios de salud.

Factores de Riesgo

Un factor de riesgo es algo que incrementa la posibilidad de contraer una enfermedad o padecimiento.

  • Los factores de riesgo que no se pueden controlar son los siguientes:
    • Miembros de la familia que desarrollan complicaciones de ateroesclerosis antes de los 55 años de edad
    • Edad: mayores de 45 años en los hombres; mayores de 55 años en las mujeres
    • Sexo: los hombres presentan un mayor riesgo de sufrir un infarto que las mujeres
  • Los factores de riesgo que usted puede controlar:

Síntomas

No existen síntomas en la ateroesclerosis temprana. Ya que las arterias se endurecen y se estrechan más, los síntomas pueden aparecer de manera gradual. Sin embargo, si un coágulo bloquea los vasos sanguíneos o un émbolo grande se libera, los síntomas pueden aparecer repentinamente, algunas veces sin aviso.

Los síntomas dependen de cuáles arterias son afectadas. Por ejemplo:

  • Arterias coronarias (en el corazón) - pueden causar síntomas de enfermedad cardíaca, tales como dolor de pecho.
  • Arterias en el cerebro - pueden causar síntomas de una embolia tales como debilidad o mareos.
  • Arterias en las extremidades inferiores - pueden causar dolor en las piernas o los pies y problemas al caminar.

Diagnóstico

A la mayoría de las personas se les diagnostica ateroesclerosis después de que desarrollan síntomas. Sin embargo, debido a que la enfermedad se desarrolla en un período más largo de tiempo, las personas pueden ser examinadas y tratadas parar detectar los factores de riesgo que las predisponen a la ateroesclerosis.

Si presenta síntomas, su médico le interrogará para determinar qué arterias pueden estar afectadas. El médico también necesitará conocer su historial clínico completo y le practicará un examen físico. Los exámenes dependerán de las arterias que probablemente estén involucradas con base en sus síntomas, examen físico y/o factores de riesgo. Muchos de estos exámenes detectan problemas con los tejidos que reciben un suministro insuficiente de sangre. Dos exámenes comunes que evalúan directamente las arterias ateroescleróticas son:

  • Angiografía - Un instrumento parecido a un tubo es insertado en una arteria a través del cual un medio de contraste es inyectado para ayudar a determinar el grado de flujo sanguíneo. Cuando se hace en el corazón, este examen se llama cateterización cardiaca .
  • Ultrasonido - Un examen que utiliza ondas de sonido para examinar el interior del cuerpo, en este caso el tamaño y la forma de las arterias.

Tratamiento

Una parte importante del tratamiento es disminuir los factores de riesgo. Para hacer esto, vea los pasos en la sección de prevención. Más allá de esto, el tratamiento depende del área del cuerpo más afectada.

El tratamiento puede incluir:

Medicamentos

Estos incluyen:

  • Fármacos que interfieren con la formación de coágulos, tales como la aspirina
  • Fármacos que mejoran el flujo de sangre a través de arterias estrechas, tales como la pentoxifilina (Trental)
  • Fármacos para control de la presión arterial , si está elevada
  • Fármacos para reducir el colesterol , si está elevado

Procedimientos con base en catéteres

Estos procedimientos incluyen un tubo delgado, llamado catéter, que se inserta en una arteria. Se realizan con mayor frecuencia en enfermedad de arterias coronarias, pero también pueden ser utilizadas para tratar la ateroesclerosis en otras partes del cuerpo. Estos procedimientos incluyen:

  • Angioplastía con Globo - Un catéter con punta de globo se utiliza para presionar la placa contra la pared de las arterias. Esto aumenta la cantidad de espacio para el flujo sanguíneo.
  • Stent - generalmente se hace después de una angioplastía; un tubo de malla de alambre se coloca en la arteria dañada para sostener la pared arterial y mantenerla abierta.
  • Aterectomía - Unos instrumentos insertados por medio de un catéter se utilizan para cortar y retirar la placa para que la sangre pueda fluir con más facilidad.

Cirugía

Las opciones quirúrgicas incluyen:

  • Endarterectomía - La extirpación del revestimiento de una arteria obstruida con placas grandes. Esto se hace con frecuencia en las arterias carótidas del cuello, las cuales llevan la sangre al cerebro.
  • Arterioplastia - Reparación de un aneurisma, generalmente se hace con tejido sintético.
  • Bypass - Es la creación de una ruta alterna a través de un vaso separado para que la sangre fluya.

Prevención

Existe un gran número de formas para prevenir, así como también para revertir, la aterosclerosis. Estas incluyen:

  • Consumir una dieta sana , una que sea baja en grasas saturadas y colesterol y rica en granos enteros, frutas y verduras.
  • Ejercítese con regularidad
  • Mantenga un peso saludable . Si se padece de sobrepeso, bajar de peso.
  • No fumar. Si usted fuma, déjelo.
  • Controlar la diabetes.
  • Tomar medicamentos para disminuir los factores de riesgo (por ejemplo, para la presión arterial alta o colesterol alto), si el médico lo recomienda.
  • Hablar con el médico sobre los exámenes para detectar una enfermedad ateroesclerótica del corazón (enfermedad de la arteria coronaria) si se presentan factores de riesgo.

Fuentes Adicionales de Información

American Heart Association
http://www.americanheart.org

Fuentes:

American Heart Association.

American College of Radiology.

The Merck Manual of Diagnosis and Therapy. Simon and Schuster, 1999.



Último revisado Noviembre 2003 por Rhonda Kaufman, MD

Se provee esta información como complemento a la atención proporcionada por su medico. Dicha información no tiene el propósito o la presunción de substituir el consejo medico profesional. Procure siempre el consejo de su medico o de otro profesional de la salud competente antes de iniciar cualquier tratamiento nuevo o para aclarar cualquier duda que usted pueda tener con relación a un problema de salud.


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