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Viruela
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Viruela

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Definición

La viruela es una infección contagiosa viral que puede resultar mortal. La enfermedad se erradicó mundialmente alrededor de 1980 mediante programas de inmunización. Aunque el último caso conocido que ocurrió en forma natural fue en 1977, los gobiernos han estudiado su uso como arma bacteriológica. Para funcionar de esta forma, la viruela debe ser liberada en el aire. Los que están expuestos a ella podrían desarrollar la enfermedad y contagiarla a los demás.

Causas

Variola mayor virus que causa la infección. Se contagia a través de las partículas de saliva infectada que hay en el aire. El virus se pasa entre personas que tienen contacto directo. Manipular sábanas o ropa de personas infectadas también puede causar contagio. Dos tipos extraños y más serios de la enfermedad son la viruela maligna o hemorrágica. Estas se transmiten de la misma forma.

Factores de Riesgo

Un factor de riesgo es aquello que aumenta la probabilidad de adquirir una enfermedad o padecimiento. El principal factor de riesgo para adquirir la viruela es el estar expuesto al virus después de que éste ha sido liberado en un ataque bioterrorista

Síntomas

Usualmente, los síntomas se presentan después de los 12 días de haber estado expuesto. Generalmente, los síntomas malignos o hemorrágicos no suelen aparecer sino hasta que el peligro de muerte es evidente.

Los primeros síntomas incluyen:

  • Fiebre alta
  • Fatiga
  • Dolor de cabeza
  • Dolor de espalda
  • Posibles dolores de estómago o delirios

Dos o tres días después:

  • Algunas erupciones aparecen en la boca, garganta, cara y brazos y posteriormente se extienden a las piernas y al tronco
  • Lesiones rojas y planas
  • Las lesiones aparecen al mismo tiempo
  • Las lesiones se llenan de líquido y posteriormente de pus
  • Después de la segunda semana se forman costras en la piel
  • Formación y caída de costras después de tres o cuatro semanas

Los síntomas hemorrágicos abarcan:

  • Fiebre alta
  • Fatiga
  • Dolor de cabeza
  • Dolor de espalda
  • Posible dolor de estómago
  • Coloración rojiza oscura
  • Sangrado en la piel y las membranas mucosas

Los síntomas malignos abarcan:

  • Fiebre alta
  • Fatiga
  • Dolor de cabeza
  • Dolor de espalda
  • Lesiones de lento crecimiento que permanecen suaves y planas
  • La piel luce rugosa y enrojecida
  • La piel puede pelarse en grandes cantidades, si el paciente sobrevive

Diagnóstico

El doctor le preguntará sobre sus síntomas e historial médico y sobre la posible fuente de contagio, asimismo realizará un examen físico. Otros casos en la misma área puede alertan a los servidores de la salud pública sobre la posibilidad de un ataque bioterrorista.

Las pruebas pueden incluir:

  • Exámenes de la saliva y de fluidos provenientes de las lesiones cutáneas usando un microscopio
  • Tomar una muestra (hacer un cultivo) de saliva y fluidos de las lesiones cutáneas para detectar la bacteria
  • Prueba sanguínea para detectar los anticuerpos contra la viruela

Tratamiento

En la actualidad, no existe un tratamiento eficaz contra la viruela. Los doctores pueden sugerirle cuidados y precauciones para prevenir el contagio.

Apoyo en el Cuidado

El paciente debe tomar líquidos. Se debe mantener la piel limpia. Los medicamentos pueden ayudar a controlar la fiebre y el dolor. Se pueden recetar antibióticos en caso de que se desarrollen otras infecciones.

Medidas de Salud Pública

Los casos deben reportarse a las autoridades de salud pública. Para prevenir la propagación de la infección, el paciente debe permanecer aislado de los demás. En la mayoría de casos, los miembros de la familia cuidan al paciente en casa. Los médicos deben estar vacunados y usar una máscara para la boca, guantes y una bata. Asimismo la ropa, las sábanas y las superficies deben ser desinfectadas. Los pacientes que estén en el hospital deben estar en un cuarto con un adecuado sistema de ventilación. Los oficiales puede requerir el designar hospitales específicos para brindar servicios médicos sólo a los casos de viruela. En algunos casos, la cuarentena forzosa puede ser necesaria.

Prevención

Mucha gente fue inmunizada antes de 1972, pero la protección se ha desgastado o disminuido. Una vacuna de rutina no es recomendada. El gobierno de los Estados Unidos tiene un abasto de vacunas disponibles para casos de emergencia, cerca de 6 ó 7 millones de dosis. Se ha ordenado un abastecimiento adicional de vacunas. La vacunación dentro de los primeros cuatro días de exposición puede prevenir la enfermedad o hacer que los síntomas sean menos graves. Cualquier persona que esté en contacto con el paciente después de que la fiebre ha empezado debe vacunarse. El personal médico y de emergencia debe proveer las vacunas.

No habría un sistema de alarma para prevenir a las autoridades de que el virus ha sido liberado. Podrían pasar dos o más semanas antes de que los primeros síntomas tuvieran lugar y la viruela fuese diagnosticada. El éxito de un ataque dependería de la dosis que fueran inhaladas. Los expertos en la materia predicen que la mayor parte de los virus liberados podrían vivir en un ambiente seco, en el aire fresco y sin luz solar hasta por un día. Cada persona infectada transmitiría la enfermedad hasta a 10 ó 20 personas. Y éstas, a su vez, podrían contagiarla a otros. El índice de mortalidad de la viruela ocurrida de manera natural fue del 30% ó más.

Organizaciones

Centers for Disease Control and Prevention
http://www.cdc.gov

Fuente:

Principles and Practice of Infectious Diseases , 5th ed., Churchill Livingstone, Inc.; 2000.

Griffith's 5-Minute Clinical Consult , 2001 ed., Lippincott Williams & Wilkins; 2001.

Working Group on Civilian Biodefense. Smallpox as a biological weapon: medical and public health management. JAMA . 1999;281:2127-2137.



Último revisado Agosto 2003 por Rosalyn Carson-DeWitt, MD

Se provee esta información como complemento a la atención proporcionada por su medico. Dicha información no tiene el propósito o la presunción de substituir el consejo medico profesional. Procure siempre el consejo de su medico o de otro profesional de la salud competente antes de iniciar cualquier tratamiento nuevo o para aclarar cualquier duda que usted pueda tener con relación a un problema de salud.


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